Het geheugen van de vakbeweging

Overwinning personeel Hilton-Albany

Op 24 januari 2018 kreeg ik een bericht van Peter Ward, de president van de bij de AFL-CIO aangesloten Hotel Trades Council. (De American Federation of Labor – Congress of Industrial Organizations is met ruim 12 miljoen leden de grootste vakbondsfederatie in de Verenigde Staten.) De vakbondsvoorzitter laat weten dat hij trots is dat de vakorganisatie net een uitstekend contract heeft afgesloten met Hilton Albany.

In een in het najaar 2017 gepubliceerd artikel in zowel de Nieuwsbrief van de VHV als Solidariteit verhaal ik over de medewerkers van het hotel die buiten werktijd in een picket-line de aandacht vestigden op de aanslag op hun arbeidspositie en arbeidsvoorwaarden.* Indien de voorstellen van de nieuwe hotelbaas de speculant Attilio Petrocelli van United Capital uit Great Neck Long Island definitief van kracht zouden worden, zouden de werknemers onmogelijk van hun pay-check kunnen rondkomen.

Geslaagde actie

Het was een klassieke krachtmeting tussen kapitaal en arbeid. Een onverzoenlijke werkgever tegenover aangeslagen, verontwaardigd, woedend personeel. Ik was onder de indruk van de vastberadenheid van de protesterende arbeiders, maar bleef zitten met de vraag hoe deze confrontatie in het zo werknemersvijandige Trump-tijdperk zou aflopen. Maar het eindresultaat is overweldigend.

Het management heeft ermee ingestemd alle verslechteringen terug te draaien. Nog sterker. De werknemers behouden niet alleen hun pensioenrechten, maar krijgen zelfs een loonsverhoging en verbeteringen voor wat betreft ziektekostenregelingen en andere secundaire arbeidsvoorwaarden. Voorts komt er bescherming tegen discriminatie op de werkplek.

Er is bij de onderhandelingen op veel gelet. Ter wille van de veiligheid wordt er een ‘panic button’ geïnstalleerd, waar medewerkers en gasten, zelfs in geval van seksuele intimidatie of geweld, gebruik van kunnen maken. Wat ik me er precies bij moet voorstellen, weet ik overigens niet. 99% van de medewerkers van het hotel heeft de overeenkomst goed gekeurd. Het contract loopt tot 30 april 2022.

Solidariteit

De vakbondsleden werkzaam bij Hilton Albany en de 35.000 andere leden van de Hotel Trades Council beseffen dat ze deze strijd mede gewonnen hebben dankzij de overweldigende steun van velen. Van de New York State AFL-CIO (2 ½ miljoen leden), bij monde van onder andere voorzitter Mario Cilento; uit de bredere arbeidersbeweging, de politiek, de lokale gemeenschap, van het grote publiek en ook uit het zakenleven.

Bewijzen kan ik het niet, maar ik acht het niet uitgesloten dat Petrocelli door collega-ondernemers uit Albany onder druk is gezet om in te binden. Het is geen reclame voor een stad als een asociale hotelbaas de boventoon gaat voeren in de publiciteit.

Het aantal gasten van Hilton Albany zal zijn teruggelopen. Zeker na de richtlijn van gouverneur Cuomo op 25 oktober 2017 dat gedurende het arbeidsconflict niemand van overheidszijde er een kamer mocht reserveren of vergaderen. Eind december was er nog geen hoop dat het conflict snel zou eindigen en was er vrees dat het wel eens zou kunnen escaleren. De hotelbaas heeft uiteindelijk eieren voor zijn geld gekozen.

Een fraaie zin uit de brief van de vakbond: ‘This boycott worked and demonstrates that solidarity among fair-minded people can be more than a match for the power of wealth.’ ‘Deze boycot heeft gewerkt en toont aan dat solidariteit onder redelijke mensen van meer betekenis is dan een race naar de macht van het grote geld.’

Ruim vier maanden lang hebben de werknemers van het hotel dag en nacht voor de ingang van hun eigen hotel opzichtig heen en weer gelopen. Gasten en voorbijgangers werden aangeklampt en aangesproken. Albany is als hoofdstad van de staat New York  een belangrijke plaats, maar met 100.000 inwoners niet zo groot dat zo’n oproep tot boycot van burgers die er zelf wonen onopgemerkt voorbij kan gaan. De media besteedden er steeds meer aandacht aan.

De gewonnen actie van een betrekkelijk kleine groep werknemers is een opsteker voor werknemers elders, zowel in het hotelwezen als in andere bedrijfstakken. Waar vorig jaar het personeel van Hilton Albany de eigen werkgever boycotte, worden de gasten vanaf nu een gastvrij welkom geheten en een vriendelijke service in het vooruitzicht gesteld.

Harry Peer

Februari 2018

*Nieuwsbrief VHV, Werknemersprotest in de Verenigde Staten, 13-11-2017